U britanskom gradu Capehurst, otprilike 60 kilometara od Manchestera smjestio se komplekst tvrtke Urenco, jedini britanski pogon u kojem se vrši uslužno obogaćivanje urana. Naša novinarska ekipa imala je jedinstvenu priliku posjetiti ga ovoga ljeta, u sklopu novinarske turneje po nuklearnim objektima u Velikoj Britaniji, kojoj je cilj bio dočarati važnost te gospodarske grane za tamošnju energetiku i gospodarstvo.
Urenco Grupa, s 31% tržišnog udjela globalni je lider kojem konkuriraju ruski Rosatom, francuska Areva, američki USEC i kineski CNNC. Urenco je svojevrsni "middleman" između proizvođača urana i naručitelja goriva pa gotovo nema nuklearne elektrane u ovom dijelu Europe koja nije korisnik njihovog proizvoda. Izuzetak nije ni NE Krško, kažu nam. Urenco je s radom započeo 1971. godine, godinu dana nakon potpisa povelje o suradnji vlada Velike Britanije, Nizozemske i Njemačke, a cilj joj je bila suradnja u komercijalnoj eksploataciji plinskih centrifuga za proizvodnju obogaćenog urana. Danas, Urenco je međunarodni dobavljač obogaćenog urana s proizvodnim pogonima u Capehurstu, Almelu u Nizozemskoj, Gronauu u Njemačkoj i Euniceu u SAD-u. Ukupni kapacitet njihovih pogona krajem 2013. bio je 17.600 tona s tendencijom povećanja na 18.000 tona do 2015. U tim pogonima radi se uslužno obogaćivanje urana za brojne naručitelje, a njihove knjige narudžbi pune su do 2028. godine.
Uran se obogaćuje u procesu plinske difuzije, gdje se iskorištava različita brzina prolaska uranovih izotopa 235 i 238 kroz membrane. Postupak treba ponoviti nekoliko tisuća puta i zbog toga je razvijena metoda razdvajanja u plinskim centrifugama. U rotirajućim centrifugama različito teške molekule izotopa urana različito se raspoređuju. Lakše molekule se okupljaju oko središta cilindra, a tamo ih isisavaju. Urencov proizvod, uranij heksaflourid, prerađuje se u uranov dioksid koji je čvrst i izgleda poput šećera. U tvornicama za proizvodnju nuklearnog goriva prah se sabija u tablete i termički obrađuje. Tablete se zatim hermetički sabijaju u gorive šipke koje čine gorivi element, no to već nije ono čime se Urenco bavi.


Tvornica u Capehurstu velik je kompleks, površine približno dva četvorna kilometra, a kapaciteti se šire prema potrebi

U proizvodnji struje cijena goriva čini 10% troškova, a trošak obogaćivanja urana u ukupnoj cijeni struje sudjeluje s tri posto. Urencovi prihodi u 2013. godini iznosili su 1,515 milijardi eura, a EBITDA 968 milijuna eura.
Tony McCormik, koji je u tvrtki zadužen za prodaju i marketing pojašnjava da tvrtke naručitelji ne žele ovisiti o samo jednom proizvođaču obogaćenog urana, a ugovori se u toj branši sklapaju na period od deset godina. U trenutku našeg posjeta vrijednost njihovih narudžbi do 2028. iznosila je 18 milijardi eura. Situacija na tržištu trenutno nije najpovoljnija, a od incidenta u NE Fukushima tržište je prebukirano proizvodima i uslugama čija cijena je pala. McCormik kaže da je politika Grupe da nikada ne ulažu spekulativno, odnosno da nove pogone ne rade ako za njihov rad ne postoji i tržišno opravdanje.
Tvornica u Capehurstu velik je kompleks, površine približno dva četvorna kilometra, strogo kontrolirane površine i ulaza pod budnom kontrolom zaštitara.


Centrifuge su u vakuumu i smještene su u aluminijske tube, a pokreće ih snažan rotor

Od početka rada veličina tvornice u Capehurstu proširila se dva puta. U njoj je zaposleno oko 400 djelatnika, a uglavnom je riječ o inženjerima kemije. Pogonima u Capehurstu, dakako, samo u zoni dozvoljenog pristupa, naša grupa se kretala u zaštitnoj flourescentnoj odjeći, a na glavi smo morali imati kacige. Pri izlasku iz zone blizu onoj u kojoj su smještene centrifuge skenirani smo Geigerovim mjeračem radioaktivnosti, a iako smo glumili ležernost nikome od nas dvadesetak nije bilo svejedno što će mjerenje pokazati. Kako smo se uvjerili na licu mjesta Urencove centrifuge povezane su u kaskade i u pogonu su bez pauze 30 godina. U 14 kaskada u Capehurstu nalazi se više tisuća centrifugi. Prve centrifuge napravljene su kako bi radile desetak godina, no sada se rade modernije koje imaju dulji radni vijek. U pogonu s centrifugama gotovo nema zaposlenih i relativno je bučno, no zaštitne slušalice ipak nisu potrebne.


U 60 godina ni jednom nije oglasio alarm koji
bilježi povećanu radioaktivnost

Cijeli proizvodni proces je automatiziran. Centrifuge su u vakuumu i smještene su u aluminijske tube, a pokreće ih snažan rotor. Sve centrifuge moraju raditi sinkroniziranom brzinom, zbog toga se stalno podešavaju, kontrolira se toplina, a imaju i sustav hlađenja. U prostoriju gdje se centrifuge nalaze ne ulazi se i nije ih potrebno dirati. Svuda su prisutne kamere i senzori kojima se kontroliraju svi parametri. O brzini vrtnje centrifuga, koje je dizajnirao i konstruirao Urenco Technology mjerodavni ne žele govoriti jer je riječ o poslovnoj tajni, no neslužbeno doznajemo da se ona kreće oko 1.000 Hz/s. Riječ je o vrlo brzim centrifugama koje koriste malo energije, a kada im ističe životni vijek smanjuje se njihova rezonanca vrtnje, što ne utječe na okolni proces. Pitamo što bi se dogodilo da nestane struje? Kada bi nekim slučajem centrifuge ostale bez struje, one bi vrlo polako počele usporavati svoj rad bez štete na okolne procese, a proces njihovog usporavanja trajao bi danima. Gotov proizvod, uranij heksaflourid, u Urencu pakiraju u čelične cilindrične kapsule koje se zatim stavljaju u kovčege od fiberglasa. Takvo pakiranje je čvrsto, neće se zapaliti, rasuti ni eksplodirati, a može izdržati i visoku temperaturu. Teret se transportira na jedan sat dugačak put do liverpulske luke gdje se ukrcava na brodove i putuje do naručitelja.
Osiromašeni uran, koji Urencu preostaje iz proizvodnog procesa, trenutno skladište i sada grade tvornicu kako bi ga iskoristili. Ako se trenutne nepovoljne tržišne okolnosti promijene, a cijena urana poraste, osiromašeni uran bit će moguće ponovo koristiti, računa se.

Na cijelom području tvornice u Capehurstu iznimno su jake mjere osiguranja i sigurnosti na radu, a postoje zelena i crvena zona. Ako se izlazi iz tih zona u posebnoj prostoriji provjerava se razina zračenja na rukama i cipelama. Kako ništa ne bi bilo prepušteno slučaju, u tvornici su kontinuirano u pogonu dva alarma koji bilježe kritičnost, odnosno registriraju eventualni porast radijacije, a kompleks je pun detektora radijacije. Alarmi se nadopunjuju pa se stalno čuje glasan zvuk "TIK"-"TOK". U Urencu kažu da se u 60 godina ni jednom nije oglasio alarm koji bilježi povećanu radioaktivnost, na što su ponosni. Na taj zvuk posjetiteljima se teško naviknuti jer kontinuirano podsjeća da je riječ o pogonu u kojem je opasnost zapravo nevidljiva, a to nije ugodan osjećaj. Ipak, riječ o industrijskom pogonu u kojem kao i u svakom drugom ipak dolazi do ozljeda pa se kontinuirano analizira i unaprjeđuje sigurnosna situacija. Također, hvale se na dobrom odnosu s lokalnom zajednicom s kojom su razvili partnerski odnos. Imaju centar za posjetitelje, a kroz njihove radionice za školarce prošlo je na razini cijele Grupe više od 37.000 djece. Zapošljavaju lokalno stanovništvo i plaćaju poreze, a ekološku naknadu, kažu, ne plaćaju.