Njemačka je oduvijek važila za zemlju siromašnu sirovinama, ali sada više ne: u termalnim vodama duboko ispod površine tla nalaze se najveće rezerve litija u Europi. Riječ je, za sada, prije svega o rezervama u takozvanom Rovu gornje Rajne (Oberrheingraben) na jugozapadu Njemačke, na potezu od Basela do Frankfurta, dužine 300 i širine 30-40 kilometara - na dubini od 3 do 5 kilometara, piše Deutsche welle

Po procjenama njemačkih znanstvenika radi se o rezervama ekvivalentnim 16 milijuna tona litij-karbonata, dakle litija koji se traži za baterije. To su količine koje su dovoljne za baterije više od 400 milijuna elektro-automobila. Prema podacima Njemačkog instituta za geologiju i prirodne resurse (BGR), vode u ovoj regiji sadrže između 200 i 400 miligrama litija po litri - usporedivo s nekim slanim jezerima u Južnoj Americi. 

Nova tehnologija

Termalne vode ispod Rajne se odavno koriste u geotermalnim elektranama, a znalo se da sadrže i dosta litija, ali taj laki metal dobio je na značaju tek posljednjih godina, na početku ere baterija za elektro-automobile. Međutim, do nedavno nije postojala odgovarajuća tehnologija koja bi eksploataciju domaćih rezervi litija omogućila na ekonomičan, ekološki prihvatljiv i održiv način. Sada su prijavljena ili u pripremi čak dva patenta. Do sada se slana voda, koja na dubini od 3 do 5 km ima temperaturu od 120 do 200 Celzija, ispumpavala, njena toplina koristila za proizvodnju električne energije i onda se ohlađena na 60-80 Celzija vraćala u zemlju. 

U prvom koraku litijevi ioni se jonskim sitom filtriraju iz termalne vode, a u drugom koraku se dalje koncentriraju sve dok se litij ne nataloži u obliku soli", rekao je znanstvenik Jens Grimmer ranije ove godine za DW. Zajedno s kolegicom Florenciom Saraviom on je razvio postupak ekstrakcije i obogaćivanja litija koji je po njima dobio ime: postupak Grimmer-Saravia. Osim litija, ovim postupkom se mogu izdvojiti i drugi rijetki i vrijedni elementi, poput rubidija ili cezija koji se na primjer koriste u laserskoj i vakuumskoj tehnologiji. 

Ispitivanja u GTE

Grimmer i Saravia su dio istraživačkog projekta UnLIMITED - Istraživanja za proizvodnju litija u Njemačkoj u kojem sudjeluju Tehnički institut Karlsruhe (KIT), Sveučilište Göttingen, EnBW, BESTEC, HYDROSION, a uz financijsku podršku (3,4 milijuna eura) Saveznog ministarstva gospodarstva i ministarstva pokrajine Baden-Württemberg. Ispitivanja se vrše u geotermalnoj elektrani u Bruchsalu. 

Utvrđeno je da je za eksploataciju litija za jednu Teslinu bateriju potrebno - 40 minuta. A taj proces ide kontinuirano, non-stop. Procjenjuje se da bi se tamo moglo godišnje proizvoditi litija za 20.000 baterija. Zero carbon lithium - privatno „Naša misija je da drastično smanjimo trenutno veliku količinu CO2 koja nastaje proizvodnjom litij-jonskih baterija za električna vozila. Razvili smo patentirani postupak koji nam omogućava da prvi na svijetu proizvodimo litij bez CO2 - iz termalnih voda ispod Rajne u Njemačkoj", piše na internetskoj stranici tvrtke Vulcan Energie Ressourcen GmbH. Jer, ovaj način proizvodnje litija ne samo da ne proizvodi dodatnu količinu CO2 već paralelnim stvaranjem ekološke električne energije zapravo dovodi čitavu računicu sa CO2 - u minus. 

Komercijala proizvodnja

A to, kako piše na stranici tvrtke, proizvođačima elektro-automobila omogućava da ostvare svoje eko ciljeve i obveze, tako što će ovaj minus kompenzirati s dodatnim CO2 koji nastaje u drugim dijelovima proizvodnje. Proizvodnja litija Vulkana u Njemačkoj zato nosi atraktivno ime „Zero Carbon Lithium". Od travnja već radi prvo pilot postrojenje, surađuje se s geotermalnom elektranom Insheim i Pfalzwerk. Od sredine 2024. kreće komercijalna proizvodnja Vulkan ima za cilj pokretanje komercijalne proizvodnje litija u Njemačkoj sredinom 2024. a očekuje se da će od 2025. ukupno pet tvornica proizvoditi oko 40.000 tona litija godišnje - što bi bilo dovoljno litija za baterije za milijun elektro-automobila.